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Este dispositivo cérebro-computador dá voz àqueles que não conseguem falar

Este dispositivo cérebro-computador dá voz àqueles que não conseguem falar

Uma interface revolucionária pode ser a chave para desbloquear os pensamentos de pessoas incapazes de expressar suas opiniões. Uma equipe internacional de neuroengenheiros usou espectroscopia no infravermelho próximo e leituras de EEG (eletroencefalografia) para medir a comunicação e a atividade elétrica do cérebro.

Embora pesquisas anteriores tenham permitido a comunicação de alguns pacientes selecionados, muitos observaram que essa nova medida oferece a única maneira consistente de obter resultados para aqueles que sofrem por estar "presos".

[Fonte da imagem: Wyss Center via EurekAlert]

A mudez, apelidada de "síndrome do encarceramento" pelos pesquisadores, silencia um grupo surpreendentemente grande de pessoas. Os afetados incluem aqueles que sofrem de paralisia completa que retêm a consciência, a capacidade cognitiva e (às vezes) a função ocular.

Os pesquisadores usaram quatro pacientes presos devido à esclerose lateral amiotrófica (também conhecida como ELA ou doença de Lou Gehrig). Essa doença neuronal destrói notoriamente porções consideráveis ​​do cérebro e do sistema nervoso usadas na mobilidade. De acordo com a Associação ALS, os médicos diagnosticam 15 novos casos de ALS por dia. Só nos EUA, 30.000 pessoas sofrem com seus efeitos debilitantes.

Os pacientes responderam uma série de perguntas de sim ou não. Eles pensaram em suas respostas e a interface mediu a atividade cerebral e os níveis de oxigênio no sangue para determinar uma resposta. Para não confundir os pacientes e limitar os outliers, a equipe utilizou perguntas simples. Eles receberam respostas inteligíveis e legíveis 70 por cento das vezes, de acordo com um comunicado à imprensa.

Os resultados surpreenderam a equipe, segundo artigo publicado na PLOS Biology. Os participantes notaram estar "felizes", apesar de sua incapacidade de se comunicar com seus entes queridos. Niels Birbaumer, do Wyss Center for Bio and Neuroengineering, na Suíça, disse que os resultados o chocaram.

"Os resultados surpreendentes derrubam minha própria teoria de que as pessoas com síndrome de bloqueio total não são capazes de se comunicar", disse ele. "Descobrimos que todos os quatro pacientes que testamos foram capazes de responder às perguntas pessoais que fizemos, usando apenas seus pensamentos. Se pudermos replicar este estudo em mais pacientes, acredito que poderíamos restaurar uma comunicação útil em estados totalmente bloqueados para as pessoas com doenças dos neurônios motores. "

As perguntas não apenas forneceram aos engenheiros o escopo de melhorar a interface. Permitiu-lhes estabelecer um vínculo com pessoas que muitos consideravam isoladas e 'inacessíveis'. A família de um paciente pediu que os pesquisadores perguntassem se o paciente deixaria sua filha se casar com o namorado. Como a maioria dos pais altamente protetores, o paciente disse "não" nove em cada dez vezes.

“Inicialmente ficamos surpresos com as respostas positivas quando questionamos os quatro pacientes completamente confinados sobre sua qualidade de vida”, continuou Birbaumer. "Todos os quatro aceitaram a ventilação artificial para se sustentarem, quando respirar se tornou impossível; portanto, de certa forma, eles já haviam escolhido viver."

Para o diretor do Wyss Center, John Donoghue, este projeto significa mais do que apenas melhorar a tecnologia.

"Restaurar a comunicação para pacientes completamente presos é um primeiro passo crucial no desafio de recuperar o movimento", disse Donoghue. "O Wyss Center planeja desenvolver os resultados deste estudo para desenvolver tecnologia clinicamente útil que estará disponível para pessoas com paralisia resultante de ELA, acidente vascular cerebral ou lesão da medula espinhal. A tecnologia usada no estudo também tem aplicações mais amplas que acreditamos poderia ser desenvolvido para tratar e monitorar pessoas com uma ampla gama de neuro-desordens. "

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